Попал в ситуацию, когда необходимо отвечать на HEAD-запрос из бэкенда, который не понимает эти запросы, во фронте — nginx.

Нашел в интернетах такое решение:

location @head_to_get {
        recursive_error_pages on;
        proxy_method GET;
        proxy_pass http://upstream;
    }

    location / {
        error_page 555 = @head_to_get;
        if ($request_method = HEAD) { return 555; }
        proxy_pass http://upstream;
    }

Проверил — работает хорошо, можно использовать.